Vad är enkefalin?

Enkefalin är en pentapeptidmolekyl bestående av endast fem aminosyror. Det är en endogen opioid substans som reglerar kroppens smärtsvar som överförs till hjärnan av perifera och centrala nervsystemet, kallad nociception. Enkefaliner klassificeras vidare i två undergrupper: met-enkefalin och leu-enkefalin. Namnen kommer från varje molekyl som slutar med en distinkt aminosyra, metionin respektive leucin. Ämnenna upptäcktes 1975 som en biprodukt av forskning i den mekanism genom vilken opiatmedicin, som hydrokodon och morfin, verkar inom människokroppssystemet.

De högsta nivåerna av enkefaliner återfinns i globulus pallidus, kärnbäcken och caudatkärnan i hjärnan. Dessa kortikala regioner är kända för smärtmottagande och humörreglerande förmågor. Ämnet börjar sin reglering av smärta i ryggmärgen, eftersom specifika receptorsäten för föreningen är rikliga på de sensoriska nervändarna i detta område. Efter trauma eller annan smärtstillare aktiveras, rör pulsen mot hjärnan, och efter att ha nått sin destination frigör hjärnan enkefaliner för att mildra smärtuppfattningen. Detta specifika svar är i kontrast till en annan opioidpentapeptidmolekyl, endorfin, som antas utgöra majoriteten av dess smärtsvar i den nedre hjärnstammen.

Enkefalin har andra åtgärder, förutom nociception, genom hela kroppen. Det har till exempel studerats i samband med reglering av minne och humör. En person som är brist på enkefaliner kan ha en betydande mängd inre oro och en övergripande känsla av otillräcklighet. Tillägg av kosten med riktade aminosyror som uppmuntrar enkefalinproduktion kan hjälpa en bristande person att uppnå en bättre känsla av välbefinnande och inre lugn. Aminosyran D-fenylalanin och spektrumet av B-vitaminer är välkända prekursorer till enkefalin. I närvaro av adekvata prekursorer kan genen proenkefalin framställa substansen.

Speciellt Leu-enkefalin är ansvarig för en signifikant procentandel av gonadfunktionen. Met-enkefalin har å andra sidan visat sig spela en roll i uppfattningen av mat och flytande konsumtion, vilket leder till att forskare fokuserar på dess reglering som en möjlig behandling av aptitstörningar. Som enkaphalins receptor är opiatreceptorn, spelar den en roll i matsmältningssystemets motilitet eftersom det finns ett överflöd av dessa receptorer belägna i denna region. Receptorerna befinner sig på olika ställen i matsmältningssystemet, i synnerhet bukspottkörteln, där det kan bidra till att reglera insulinsekretionen och kolhydraternas metabolism.